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En sentido figurado, constituir la esencia de algo, lo que simboliza o representa a algo.


Ejemplo:
- "El capitán de nuestro equipo es nuestro santo y seña. Es el alma del equipo. Sin él no sé lo que haríamos".

En su sentido literal, el "santo y seña" es la contraseña usada tradicionalmente en el ejército para identificar a los del propio bando. Los centinelas que vigilaban los acuartelamientos pedían el "santo y seña" a cualquiera que quisiera entrar y si éste lo desconocía, no era de confianza y, por tanto, se le denegaba el acceso. La contraseña se componía del nombre de un santo seguido de una palabra, la seña, y se cambiaba periódicamente. De este significado original, derivó poco a poco al sentido metafórico que aquí comentamos.

NOTAS:

- myspanishwords.blogspot.com/search/label/Ser%20alguien%20o%20algo%20el%20santo%20y%20se%C3%B1a%20de%20algo