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La expresión código genético es usada regularmente en las noticias de prensa con una intención que no se corresponde con su significado. Suele emplearse para lo que puede propiamente designarse como información hereditaria o herencia genética de cada individuo.

El código genético es la regla que hace corresponder a la secuencia de la cadena del ADN, la sustancia que guarda la información hereditaria, la secuencia u orden de aminoácidos de los polipétidos, componentes principales de las proteínas, las sustancia de las que depende el funcionamiento de la maquinaria biológica. Dentro de las células los genes, algunos de ellos, son traducidos a polipéptidos aplicando esta regla de correspondencia. El código genético es algo así como un breve diccionario, que hace corresponder el léxico del lenguaje genético, formado por sólo 64 «palabras», con el aún más limitado léxico del lenguaje proteico, hecho solo de 20.

El código genético es universal, es decir, es el mismo para todos los seres vivos, con solo unas pocas y limitadas excepciones. El código genético no es algo propio y distintivo de cada especie, y menos aún de cada individuo.