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El prefijo para- viene de la preposición griega παρά y lo tenemos en vocablos griegos o grecolatinos, como paralelo, parhelio, paráfrasis, que proceden de parallelus, parhelios y paraphrasis.

Como prefijo significa ‘al lado, contra’, y lo tenemos en vocablos técnicos, compuestos o parasintéticos, como paraselene, parámetro, paracronismo, etc.

En años recientes se ha extendido para conceptos que son similares a otros existentes pero no llegan a cumplir con ciertos requisitos, en ocasiones legales: así tenemos parafarmacia, paramédico, parapolicial, paramilitar y parahotel. También se ha propuesto parabalneario para los spas.

No es prefijo en los compuestos parapoco (‘persona poco avisada y corta de genio’) y parabién (‘felicitación’), formado el primero del giro para poco y el segundo de para bien sea. En pararrayos es el verbo parar, como también en parachoques.

En química se emplea para ciertas variedades moleculares.

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