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La alternancia es la posibilidad de sustituir una determinada pauta gramatical o léxica por otras en determinados contextos. Cuando la alternancia no tiene restricciones, se dice que dos elementos o construcciones alternan libremente.

Las alternancias son motivo frecuente de dudas, pues muchos hablantes tienden a considerar que solo es válida una de las posibles pautas o que forzosamente han de tener diferentes significados, lo cual no es el caso. Muy a menudo, la elección entre las diferentes opciones es una cuestión de estilo o de preferencias personales.

Entre las alternancias más frecuentes se encuentran las relacionadas con las preposiciones:

ropa de hombre ~ ropa para hombre [en la preposición]
enfrentar algo ~ enfrentarse a algo ~ enfrentarse con algo
Temo el fuego ~ Temo al fuego
Bordó unas flores en el mantel ~ Bordó el mantel con unas flores

Son también habituales en verbos y en los pronombres que lleven:

Si hubiera ido, lo habría visto ~ Si hubiera ido, lo hubiera visto [en una condicional]
yo raigo ~ yo rayo [en la conjugación]
La llamaron para impartir un curso ~ La llamaron para que impartiera un curso
Eso puede hacerse así ~ Eso se puede hacer así [en la posición del pronombre en una perífrasis]
Has de prepararle la cena a tu hijo ~ Has de preparar la cena a tu hijo

Más ejemplos de alternancias son:

los champús ~ los champúes [en el plural]
la metrópoli ~ la metrópolis
manito ~ manita ~ manecita [en el diminutivo]
flojura ~ flojera ~ flojedad
concienciar ~ concientizar
Iba sin zapatos ~ Iba descalza
por tanto ~ por lo tanto
el mínimo error ~ el más mínimo error
a mi costa ~ a costa mía
Pero de ahí a lo que dijo... ~ Pero de eso a lo que dijo...
Qué película tan aburrida ~ Qué película más aburrida
Ese es el libro por el que preguntaste ~ Ese es el libro por el cual preguntaste
Las gaviotas vuelan lento ~ Las gaviotas vuelan lentas

También puede haber alternancias ortográficas y prosódicas:

medioambiente ~ medio ambiente
acimut ~ azimut
jenízaro ~ genízaro
Según cómo lo hagas ~ Según como lo hagas.
periodo ~ período
Lo hizo. Lamentablemente.
Lo hizo; lamentablemente.
Lo hizo, lamentablemente.
A primera hora de la mañana, corro media hora. [Por inversion]
A primera hora de la mañana corro media hora.
Queríamos ir al campo, pero al final fuimos de tiendas.
Queríamos ir al campo, pero, al final, fuimos de tiendas. [Tras un nexo]
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